兰丁高科绝活:用人工智能揪出早期癌细胞

2019-07-09 07:51:59 来源:上海证券报 作者:覃秘

  从公开数据看,兰丁高科,或许是目前世界上见识过癌细胞最多的科创公司。

  凭什么说最多?一是公司起步早,从2000年开始,至今已有近20年的实践,积累的有效数据超过500万份;二是公司运用了新工具,而且选择了一条与传统病理学完全不同的路径,在医学实践中引入了人工智能,并在大量的临床中得到了检验。

  “前几天欧洲细胞学大会在瑞典召开,我去做了一个中国用人工智能方法进行宫颈癌筛查的报告,那些欧美的专家听了后都很震惊,技术上他们不陌生,但他们想不到我们真的能实现落地。”兰丁高科创始人、董事长孙小蓉博士向上证报记者介绍。

  落地,这也正是孙小蓉当年回国的初衷,更是创业的初心,“我下过乡,也出过国,我知道自己要做什么,兰丁是‘landing’的谐音,落地的意思。幸运的是,我们一群人聚到一起,开开心心地做了这么一件事。”

  兰丁高科正在筹划申报科创板IPO。“科创板的推出,是一个非常大的进步,对中国所有做实事的人都是一种鼓励。”孙小蓉说。

  以仁心推动自动检测技术落地中国

  “虽然现在国外也开始用我们的云平台做检测,但这项技术只有在中国才有机会落地,因为中国才有巨大无比的需求。”孙小蓉介绍。

  孙小蓉今年61岁,尽管创业已有近20年,但她仍把自己当作一名医生。办公室的墙上,挂着她自己书写的条幅:“宁可正而不足,不可邪而有余。”

  和许多同龄人一样,孙小蓉的少女时代是在乡下度过的,以知青的身份做过一段时间乡村妇女干部。高考恢复后,孙小蓉考上了武汉同济医学院。1988年,在武汉同济医学院工作的孙小蓉赴澳大利亚留学,博士毕业后去美国做了博士后,后来又因求职去了加拿大不列颠哥伦比亚省肿瘤研究所。在那里,孙小蓉潜心做了四年的研究。

  “加拿大肿瘤研究所做了多年的癌细胞自动化诊断的基础研究,但因各种因素的影响,一直没有机会完成临床应用的研究。”孙小蓉告诉记者。“美国和加拿大都有比较完善的癌症筛查机制,对自动化检测的需求不大,但中国拥有世界上最大的妇女群体,特别是广大农村,医疗资源相当缺乏,我觉得有机会。”

  2000年,孙小蓉回到国内,开始借助研究所的力量推广她的自动化筛查技术。

  “我完全不懂生意,但是我想做这件事情,我也觉得我应该做这件事情,所以就办了这家公司,政府给了特别多的支持。”孙小蓉回忆。

  创业期间的艰辛自不用说,用一句话概括就是:“我们没钱,有时候还免费给别人做(检测),但是我们很开心,而且活下来了。”

  兰丁不仅活下来了,还完成了它的原始积累。

  “这么多年,我们积累了大量的数据,常见癌细胞的特征和数据都在我的库里面存着,待检的标本拿过来,用机器对比一下就可以看出结果。”孙小蓉介绍,几分钟的时间,机器人兰丁就可以完成一次容量达上万个细胞的标本筛查,结合1000多个参数自动生成检测报告。

  来自社会实践的反馈,更让孙小蓉觉得“值得”。据介绍,武汉市汉南区首批200多名育龄妇女参加筛查,当即就发现了4个早期宫颈癌患者,由于争取到了宝贵的治疗时间,患者全部成功治愈。

  以恒心推动智能检测平台走向全球

  随着时间的积累,孙小蓉和她的兰丁高科引起越来越多的关注和认可。2014年,兰丁自主研发的自动细胞DNA检测分析仪通过了美国FDA验证。此外,公司也创建了我国第一家从事肿瘤细胞早期诊断的第三方中心实验室。

  “我给他们讲,这是一件很高级的事情,价值摆在那里,你把事情做好了,需要的人自然回来找你。”孙小蓉对记者说,这也是她创业的底气。

  对于非专业人士,孙小蓉喜欢拿筛选黄豆来讲解自己的独门技术。

  “筛查癌细胞,就好比在一盆黄豆中间找出那些坏了的黄豆,传统的病理学方法是人工挑拣,只能一颗一颗地看,我们用机器来筛选,效率肯定要高很多,随着我们数据量的积累,加上算法的改进,准确度也要高很多。”孙小蓉说,到现在为止,可以大胆地说,人工智能技术已经颠覆了癌症筛查这个行业。

  据了解,传统的宫颈癌筛查主要靠病理医生通过显微镜肉眼观测,依据颜色和大小作出判断,一个经验丰富的病理医生,一天最多看100张细胞玻片。“兰丁”宫颈癌诊断机器人,通过光电技术对细胞内的染色体进行比对,“借助统计学和概率学的原理,数据化之后,机器不仅可以做出诊断,而且质量比人眼观察要高。”

  随着技术的进步,兰丁的业务模式也逐步升级。孙小蓉介绍,创业初期公司以卖设备和耗材为主,客户主要是医院,通过智能化的设备提升病理学医生的效率,后来发展到“卖服务”,医院和其他医疗机构将细胞切片送到公司,公司提供检测服务。

  “现在我们大部分的营收已来自医疗AI+云服务。”孙小蓉介绍,从2015年开始,公司开始研发细胞云诊断平台,至今已完成商业试点。“有了这个平台,全世界任何一个地方,只要需要进行癌细胞的诊断,在完成细胞标本图像信息的收集后,把细胞信息传递到兰丁云平台上完成智能诊断工作,通过手机就可以收到诊断报告。”

  今年3月28日,中国妇幼保健协会和武汉大学兰丁人工智能细胞病理研究中心在北京国际会议中心宣布,兰丁宫颈癌人工智能云诊断平台从4月起对外开放。如今随着这平台的开放,世界多国、特别是“一带一路”沿线国家的妇女开始获得由中国的人工智能技术提供的高质量、低成本宫颈癌筛查服务。

  据了解,兰丁是阿里健康AI开放平台的核心合作伙伴之一,围绕“兰丁阿里细胞云”项目双方展开深度合作。

  “现在来找我们合作的机构很多,全世界的都有,因为在早期癌症筛查方面,不论是质量成本还是效率,我们的优势都很明显。我们也觉得,应该用这个技术造福人类。”孙小蓉说,这是兰丁的初衷,也是使命。